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¿Un futuro enchufado?

Los vehículos eléctricos serían una solución para mermar la contaminación en las grandes ciudades latinoamericanas. No obstante, su adopción no será tan rápida. Marco Robles (Santiago) y Natalia Vera (Lima)

Un Futuro Enchufado

La electricidad forma una parte fundamental de nuestras vidas: hornos de microondas, celulares, televisores. Las baterías parecen estar dominando al mundo, pero su llegada podría ser más lenta a los automóviles.

Los principales fabricantes ya cuentan con un vehículo de estas características (o están desarrollándolo), con la promesa de reducir la huella de carbono de los consumidores y aumentar la eficiencia y comodidad en sus traslados.

EE.UU., Europa y Japón son los tres principales mercados en los que las firmas del motor han puesto sus miras. Pero ¿qué pasa en América Latina? Ya existen algunos convenios para que estos modelos lleguen en los próximos meses. Por ejemplo, México y Brasil tienen firmados acuerdos gubernamentales con Nissan para la llegada del LEAF, su flamante hatchback eléctrico lanzado en EE.UU. en 2010. Hace unas semanas la firma japonesa inauguró una estación de recarga en Santiago de Chile.

Sao Paulo recibirá una flota de 50 automóviles para uso gubernamental. En México el gobierno del Distrito Federal contará con 100 unidades en octubre de este año y se comprometió a desarrollar la infraestructura necesaria para recargar las unidades. La idea de Nissan es llegar a 500 vehículos en los próximos meses y ofrecer el LEAF al público en general.

Sin embargo, estos modelos llegarán a nuestros países con precios elevados sobre todo por los impuestos que pagan las armadoras por importarlos. General Motors anunció hace unos días que comenzará a vender el Volt en Argentina con un precio aproximado de US$ 60.000, mientras que en Estados Unidos se ofrece por poco más de US$ 32.000.

“Nosotros creemos que el auto eléctrico no va a sustituir completamente al auto de gasolina o al híbrido”, dice Julián Argüelles, subgerente de Entrenamiento Técnico de BMW México. “Lo que esperamos es que haya una convivencia de tecnologías”.

El ejecutivo reconoce que incluso en mercados desarrollados todavía falta mucho por hacer en cuanto a infraestructura de recarga.

América Latina debiera ser un líder en electromovilidad, dados los altos niveles de contaminación en Ciudad de México o Santiago de Chile, las distancias que se manejan a diario, el tiempo de los recorridos, la densidad del tráfico y la topografía de las ciudades. Gran parte de los esfuerzos de la industria automotriz se centran actualmente en la reducción de las emisiones y el consumo de combustible. Por ejemplo, el 99% de los motores que Fiat comercializa en Brasil son Flex; pueden funcionar con cualquier mezcla de gasolina y etanol (o solo con gasolina o etanol), dependiendo del precio de las preferencias del conductor.

“En Brasil el uso de etanol puede ser hasta 90% menos contaminante en CO2 que la gasolina”, dice Carlos Eugenio Dutra, director de Exportaciones de Fiat Latinoamérica. “Mientras que en muchos países de Latinoamérica introdujimos el concepto downsizing, que significa reducir el tamaño del motor, bajar las emisiones, pero aumentar su potencia para mantener el desempeño”.

Un Futuro Enchufado

Este es un concepto que están comenzando a utilizar muchos fabricantes automotores. Ford lo hace con sus motores EcoBoost, que para 2013 representarán el 90% de las plantas de poder en sus vehículos. BMW también lo está implementando con sus más recientes motorizaciones. El concepto es sencillo: un motor de cuatro cilindros y 1,4 litros, turbocargado y de 152 caballos de fuerza tiene una potencia similar a un cuatro cilindros y 2,2 litros aspirado naturalmente. La misma potencia, pero menores consumos y emisiones contaminantes.

“El desarrollo tecnológico va en camino de optimizar al máximo el coche, sin importar qué motorización utilice”, dice Argüelles. “Nosotros en BMW tenemos Efficient Dynamics, un programa global que trabaja en la aerodinámica del auto, neumáticos de baja resistencia al rodamiento, direcciones eléctricas, frenado regenerativo, en que el alternador recarga la batería cuando el auto está desacelerando. El motor a gasolina tradicional todavía tiene muchísimo que dar en lo que respecta a reducción de consumos y emisiones”.

Y es que las diferencias entre los motores de combustión interna y los eléctricos son abismales. Mientras que con un tanque de gasolina se pueden recorrer aproximadamente 500 km, un paquete de baterías apenas puede desplazar al auto unos 150 km. Sin tomar en cuenta el tiempo de recarga: un auto eléctrico conectado a una red de corriente de 120 volts tarda alrededor de ocho horas en cargarse completamente.

“La diferencia entre una batería y el combustible es que casi todo el combustible es energía, mientras que la batería es un dispositivo electroquímico que requiere de una gestión delicada de la temperatura, de componentes y que se van deteriorando con el paso del tiempo”, dice Agüelles, de BMW. “La batería tiene una vida útil y poco a poco van perdiendo capacidad. En un auto eléctrico quizá en unos seis u ocho años voy a tener que sustituir el juego de baterías, y el costo de esto puede ser más elevado que el valor de reventa que en ese momento tenga el coche en el mercado de seminuevos”.

La temperatura también es un tema importante para los autos de baterías, ya que el calor o el frío extremo afectan el desempeño de los acumuladores. Por ello también se debe trabajar a fondo en los sistemas de enfriamiento y calefacción, sobre todo en zonas donde los inviernos llegan a temperaturas bajo cero y sobre los 35 ºC en verano.

Hasta el momento parece que General Motors ha logrado unir lo mejor de dos mundos con el Volt. Es un auto eléctrico que puede andar solo con las baterías hasta 50 kilómetros. Para recorridos mayores se enciende un motor de gasolina 1,4 litros, que trabaja como generador de electricidad para recargar las baterías y andar hasta 550 kilómetros más.

La diferencia entre el combustible y las baterías es que estas se gastan.

“No creemos en un futuro X o Y, pero sí en diferentes matrices alternas de acuerdo con la disponibilidad energética de cada local”, dice Dutra, de Fiat. “Es necesario pensar en todo el ciclo. En Argentina, por ejemplo, la energía es generada por termoeléctricas que usan combustible fósil. No se usaría en el coche, pero sí para generar energía.

En el Perú, los vehículos eléctricos están fuera de la hoja de ruta del sector. Solo a fines de 2009 se empezó a hablar de los autos de tecnología híbrida, que funcionan con motores a gasolina y eléctricos tras la introducción al mercado de Prius, el auto híbrido de Toyota y el modelo Hybrid de Honda. Se habla de otras marcas que también podrían venir en los próximos años, como Peugeot, que este año lanzaría en todo el mundo, con la posibilidad de incluir al Perú, un vehículo híbrido que funcionaría con diésel y electricidad.

No obstante, a pesar de que la venta de este tipo de vehículos aún es incipiente, el parque automotor peruano se viene renovando con vehículos gasolineros. Según la Asociación de Representantes Automotrices del Perú (Araper), en 2010 la venta de vehículos nuevos en el Perú creció 57%, sumando 120.800 unidades vendidas frente a las 76.932 registradas en similar periodo de 2009. Las marcas de vehículos nuevos más vendidas fueron Toyota con 26.542 unidades (22% del total vendido), Hyundai con 15.478 unidades (12,8%), Nissan con 11.168 unidades (9,2%), Kia con 9.920 unidades (8,2%) y Chevrolet con 7.204 unidades (6%). En tanto, entre enero y mayo de 2011 ya se han vendido 56.028 nuevos autos, 24% más que el mismo periodo del año anterior.

De otro lado, un factor que puede dinamizar aún más los niveles de ventas de autos nuevos y que de paso disminuirá la contaminación ambiental es el Programa para la Renovación del Parque Automotor, conocido como bono del chatarreo, impulsado por el Estado y que establece un incentivo económico de S/. 7.000 para los beneficiarios que reemplacen sus autos de más de 15 años de antigüedad por otro que use gas natural vehicular (GNV) y tenga un crédito aprobado por alguna entidad bancaria.

De esta forma, este año el sector automotor en el Perú promete caminar sobre ruedas y con el pie en el acelerador.


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