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Su mejor momento

La minería latinoamericana cosecha utilidades récords: trabajadores, contratistas y gobiernos quieren también su parte. Tom Azzopardi y María Cristina Pezet

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Hace dos años, los ejecutivos mineros temían el fin de la bonanza, un periodo en que el mercado mundial de minerales estaba virtualmente en llamas. Exageraban. Según un informe publicado por PricewaterhouseCoopers y titulado Mine 2011: The Game Has Changed, las utilidades de las 40 mayores empresas mineras del mundo aumentaron en 124% el año pasado. El motivo es China.

Hace 20 años, la nación más populosa del orbe consumía apenas 300.000 toneladas de cobre. El año pasado consumió 7 millones de toneladas y, en 2016, debiera alcanzar los 12 millones, según el Organismo Latinoamericano de Minería (Olami), con sede en Buenos Aires.

“Nadie quiere decir cuándo el superciclo acabará”, dice Colin Becker, socio de la oficina chilena de PricewaterhouseCoopers.

En este escenario, las compañías mineras han anunciado inversiones por US$ 300.000 millones para la próxima década, y casi dos tercios se concentran en América Latina, según dice el chileno Alberto Salas, presidente de Olami. La mayoría de estos gastos se harán en Brasil (US$ 70.000 millones), Chile (US$ 65.000 millones) y Perú (US$ 42.000 millones). Otros quieren sumarse, como Colombia y México.

“Argentina es otra frontera prometedora, pero el país aún no ha tomado una decisión acerca de la minería”, dice Salas. Mientras la provincia de San Juan le da la bienvenida a la minería con los brazos abiertos, Mendoza sigue haciendo esfuerzos para prohibirla.

Incluso países sin tradición en minería, como Paraguay y Uruguay, están mirando los beneficios que esta podría traer. Pero allí los gobiernos tendrán que convencer a los poderosos grupos de presión agrícolas. El presidente uruguayo, José Mujica, planea mantener un referéndum para decidir si se permite una mina de hierro de US$ 2.100 millones, planeada por India’s Zamin Ferrous.

Para la chilena Codelco es una cuestión de supervivencia. El más grande productor de cobre en el mundo invertirá US$ 30.000 millones hasta 2020, “pero en vez de aumentar la producción, la mayor parte de ese monto sería utilizada para reemplazar la capacidad minera de décadas de antigüedad y que está al final de su vida útil”, dice el CEO Diego Hernández. El desafío será lograrlo con minerales de menor ley y en lugares físicamente difíciles y políticamente sensibles.

Por su parte, el Perú, uno de los primeros productores de diversos metales a nivel mundial, ha registrado durante los últimos años un aumento sostenido de sus inversiones de exploración, y ha alcanzado los US$615 millones y con un récord de 1,8 millones de metros en perforaciones exploratorias en 2010.

A pesar de que el año pasado el Perú cayó al quinto lugar a nivel mundial como destino de inversiones mineras en exploración (5% del total global), las inversiones aumentaron en 56% comparado con 2009, siguiendo la tendencia al alza que comenzó en el 2007, año que registró un total de US$137 millones. Se estima que para los próximos años la inversión en exploración en el Perú bordee los US$20.000 millones.

“En 2006 nuestro portafolio era de US$ 24.000 millones y ahora la cifra asciende a US$ 42.000 millones”, dice el ministro de Energía y Minas, Pedro Sánchez. “Muchas veces se critica a la minería pero representa el 60% de nuestras exportaciones y a veces hasta el 50% de la recaudación tributaria total”.

Durante el primer trimestre de 2011, las exportaciones mineras peruanas tuvieron un crecimiento del 17,76% con relación con igual periodo de 2010.Entre enero y marzo de 2011 las exportaciones mineras totalizaron US$ 5.725 millones, superiores a los US$ 4.861 millones que alcanzaron en el primer trimestre de 2010, monto destinado en su mayoría a desarrollar la infraestructura. “Nuestro portafolio de inversiones en minería se ha incrementado, pero las proyecciones que hacemos se basan en proyectos concretos, en los que ya se está trabajando”, dice el titular de Energía y Minas.

La puesta en marcha de nuevos proyectos mineros aumentará las exportaciones del Perú 40,2% el 2013, a US$ 49.900 millones frente a los US$ 35.600 millones del año pasado, según un reporte del Banco Central de Reserva (BCR). “Las exportaciones bordearían los US$ 50.000 millones en 2013 debido a mayores exportaciones mineras, principalmente cobre y zinc”, dice el documento.

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El BCR sostuvo que las exportaciones aumentarán gracias al inicio de operaciones mineras, como Toromocho, proyecto de cobre de US$ 2.200 millones perteneciente a la compañía de capitales chinos Chinalco y localizado en la región Junín.

Asimismo, el proyecto de US$ 1.200 millones Los Chancas, que Southern Copper plantea en Apurímac, se iniciaría en 2013, ya que se presentará un estudio de factibilidad sobre la iniciativa durante ese año. SCC también avanza en proyectos de ampliación en sus minas Cuajone y Toquepala. El de Cuajone, de US$ 424 millones, concluiría en el segundo semestre, mientras que el de Toquepala, de US$ 600 millones, estaría listo a mediados de 2013.

Frenos en el sector

Altos salarios, tipos de cambio menos favorables y altos precios de bienes, como el combustible, acero y energía, están llevando a mayores costos operacionales. El Centro de Estudios del Cobre y la Minería de Chile (CESCO) calcula que estos costos aumentaron 20% en las minas de cobre chilenas el año recién pasado.

Mientras que la industria rebosa de recursos para enfrentar sus problemas internos, los gobiernos y la sociedad buscan maneras de sacar su tajada de una riqueza que, constitucionalmente, pertenece a todos los ciudadanos y se entrega en concesión a los que la explotan.

Los sindicatos mineros se están volviendo cada vez más duros en sus demandas –en las grandes mineras chilenas, los trabajadores reciben un bono de unos US$ 25.000 cada vez que se llega a un acuerdo de fin de conflicto–. Con los precios del cobre por encima de US$ 4 la libra, a las mineras les resulta más barato pagar antes que poner en riesgo su producción por causa de una huelga.

Los impuestos mineros también están en aumento en todo el mundo. El año pasado Chile anunció un alza del royalty minero, con el pretexto de ayudar a la reconstrucción después del terremoto, pero que en realidad se llevará a cabo después de 2018, cuando la tasa máxima casi se triplicará a 14%.

Así como el alto precio del metal, los gobiernos latinoamericanos han sido alentados por la decisión australiana de aumentar los impuestos sobre su industria minera. El ministro de Energía y Minería de Brasil, Edison Lobão, ha señalado recientemente que el país podría duplicar el royalty minero. Incluso, la novata Colombia está pensando en aumentar los impuestos en esta materia.

“Las empresas mineras no tienen más opción que pagar. Pero, a cambio de mayores impuestos, los gobiernos deben ofrecer estabilidad a los inversores, la clave de un negocio a largo plazo como lo es la minería”, dice Salas, de Olami. En Chile lograron un pacto de estabilidad de seis años al acordar pagar la nueva tarifa.

En el Perú, una gran prueba llegará a fines de año cuando el nuevo presidente nacionalista Ollanta Humala se reúna con los jefes de la minería para discutir otro aumento. Eso no es todo. No solo los trabajadores y los gobiernos quieren un trozo del pastel. Las comunidades también. Los habitantes de Islay lo demostraron al obligar al gobierno peruano a suspender el proyecto Tía María de Southern Copper.

En tanto, Félix Jiménez, jefe del plan de gobierno de Gana Perú (partido nacionalista de Ollanta Humala), señaló categóricamente durante la última campaña electoral que en el próximo gobierno sí aplicarán un impuesto a las sobreganancias de las mineras. Esto como parte de una reforma tributaria en la que también contemplan reducir la tasa del IGV, subir el impuesto a la distribución de utilidades de 4,1% a 5,6%, entre otras. “Analizaremos responsablemente la posibilidad de bajar el IGV eliminando simultáneamente, y de manera gradual, las exoneraciones”, dijo.

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Según Jiménez, la reforma tributaria que Gana Perú busca permitirá hacer política fiscal contracíclica de manera eficiente y construir un sistema tributario que tenga efectos en la redistribución del ingreso. En efecto, las mineras obtuvieron ganancias espectaculares. Al cierre de 2010, el oro aumentó su cotización en 25% respecto a 2009 y batió un récord histórico al cotizarse por encima de los US$ 1.425 la onza. Similar situación pasa con la plata que trepó hasta el nivel histórico de US$ 29 la onza.

El colaborador del plan económico de Gana Perú Kurt Burneo aseguró que si bien existe el convencimiento de gravar las rentas extraordinarias de las mineras, aún se debe definir el mecanismo que se aplicará. Entre las alternativas se encuentra aumentar las regalías mineras que actualmente son “marginales” o incrementar el pago del Impuesto a la Renta (IR).

No obstante, esta última posibilidad no bastaría del todo. Si bien contemplan aumentar el pago del IR del 30% actual hasta una tasa de 45%, Burneo asegura que se debe ir un paso más allá. “Creo que con todo derecho le corresponde al Estado, dado que la minería es una actividad que explota recursos no renovables y hay una suerte de pérdida de capital del país, cobrar por la explotación de este recurso independientemente de la renta”, dice.

Por su parte, el gobierno saliente no estaría muy de acuerdo con los cambios planteados para los próximos cinco años en el sector. “Actualmente tenemos un Impuesto a la Renta de 30% y cualquier cambio traería alteraciones en los procesos de inversiones”, dice el ministro de Energía y Minas, Pedro Sánchez. “El Perú compite con muchos países para atraer inversiones extranjeras, y en la medida que nuestros sistemas jurídico y tributario sean estables, continuaremos siendo exitosos”.

Para seguir este camino de crecimiento, el sector minero y el gobierno peruano tendrán que superar algunos desafíos. La competencia entre las mineras locales que buscan adquirir perforadoras o contratar servicios de perforación está produciendo escasez y elevando los precios, junto con el impacto negativo sobre los plazos de los proyectos.

Entre otros principales retos para el sector se encuentran la mano de obra calificada y las relaciones con las comunidades que no se desarrollan en forma adecuada. Todo esto, junto con los posibles cambios legislativos mencionados, ha ido generando cierta incertidumbre sobre el corto plazo. Según el ministro Pedro Sánchez, hay que trabajar en el presente, pero pensando en el sector a largo plazo, también.


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