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Fabricantes de moléculas

La industria petroquímica en América Latina crece al ritmo del consumo y gana espacio en la escena mundial. Pero avanza también en la creación de productos amigables con el medio ambiente. Graziele Dal-Bó y Natalia Vera

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Está en todas partes: en la botella desechable de agua mineral y en los envoltorios de prácticamente todos los productos de consumo masivo. Pero ¿cuánto CO2 se emite al producirlo? Cada vez menos, según Rui Chammas, vicepresidente de polímeros del grupo brasileño Braskem. Durante la última Feria Mundial del Plástico en Düsseldorf, Alemania, el ejecutivo anunció los beneficios de producir plásticos con caña de azúcar: “En vez de soltar CO2 durante la producción, lo capturamos”.

Mientras que las economías desarrolladas penan por salir del estancamiento, las multilatinas del sector petroquímico se consolidan como grandes actores globales mediante inversiones y avances tecnológicos que prometen disminuir la dependencia del petróleo y las emisiones de gases de efecto invernadero.

“Los proyectos más importantes vienen de México, Colombia y Brasil”, dice Rina Quijada, CEO de Intellichem, consultoría petroquímica con sede en Houston, EE.UU. En el segundo informe de Intellichem, Brasil tiene 14 grandes proyectos previstos para el periodo comprendido entre 2011 y 2015. Una de las principales expectativas está relacionada con el proyecto de Petroquímica Suave, en Pernambuco, que logrará que Brasil vuelva a producir PTA (ácido tereftálico purificado), insumo usado en la fabricación del PET.

Brasil está caminando para ser uno de los cinco mayores mercados consumidores de productos químicos en el mundo –hoy está octavo–, según la estimación de Abiquim (Asociación Brasileña de Industria Química). “El país consume, actualmente, US$ 127.000 millones en productos químicos por año. En 2020, se estima que la cantidad sea de US$ 260.000 millones”, dice Marcelo Lacerda, vicepresidente de Abiquim.

Lacerda, quien también es CEO del grupo petroquímico alemán Lanxess en Brasil, afirma que de América Latina provino el mayor crecimiento del grupo en 2010. Su facturación total en América Latina alcanzó € 955 millones en 2010, un 10% del total mundial. “Hace seis años, cuando comenzamos a operar aquí, ese porcentaje era de apenas un 1%”, dice Lacerda.

La empresa de petroquímica Braskem, con 31 plantas industriales distribuidas en Brasil y EE.UU., es otro que saca cuentas optimistas. A comienzos de 2010 compró Sunoco Chemicals por US$ 350 millones, y aumentó significativamente su capacidad de producción mundial. La inversión de US$ 950 millones previstos para este año en el mercado doméstico, la mayor parte (US$ 407 millones) se centrará en la expansión de la capacidad de producción de PVC en la planta de Marechal Deodoro, en el estado de Alagoas. A nivel internacional, la empresa también está involucrada con el proyecto de Etileno XXI, a través de un joint venture con el grupo mexicano Idesa, cuya inversión asciende a US$ 2.500 millones.

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Por su parte, la mexicana Mexichem sigue su plan de expansión internacional y dio un paso al adquirir una planta de fluorocarbono a la japonesa Showa Denko.

Pero los recientes movimientos del sector petroquímico no se limitan a inauguraciones de fábricas o aumento de la capacidad de las plantas ya existentes.

Los avances englo-ban también a las materias primas utilizadas en el proceso de producción de la industria química. Si bien la industria petroquímica todavía sigue anclada en la dependencia del petróleo y el gas natural para seguir creciendo, las empresas estudian activamente el uso de otras materias primas.

Una de las alternativas que surgen con fuerza hoy, según Otávio Carvalho, el director de MaxiQuim –una consultora ligada al sector petroquímico– es el shale gas (ver nota de sector petróleo/gas).

En relación con las energías renovables, tema crucial en un contexto mundial cada vez más sensible a la degradación del medio ambiente, la gran apuesta de la región es el etanol. “Es una tendencia fuerte, pero que hoy representa apenas 5% de las fuentes utilizadas para producir el etano, principal materia prima de resinas. Mientras tanto, la participación de nafta (subproducto del refinado de petróleo) representa el 77%”, dice Carvalho, de MaxiQuim. Alrededor de seis millones de toneladas de resinas producidas anualmente por Braskem, por ejemplo, apenas 200.000 toneladas (3,3%) son de polietileno verde, elaborado a partir del etanol. El producto es utilizado por clientes como Tetra Pak, Toyota, Tsusho, Shiseido, Natura, Acinplas, Johnson&Johnson y P&G.

“Existe una fuerte demanda por soluciones renovables, y estamos invirtiendo mucho en innovación, pues también tenemos por objetivo de crecimiento los negocios con combustibles fósiles”, dice Rui Chammas, vicepresidente de polímeros de Braskem.

Cabe mencionar que el proyecto de Pré-sal, en Brasil, aumentará exponencialmente la oferta de petróleo en la región. En tanto, resta saber cómo se comportarán los precios de este commodity. De ello dependerá cuán competitivas serán las fuentes renovables. También, que su bolsa de supermercado o el biberón de su hijo recién nacido sea un polietileno fabricado con caña de azúcar.

Etano en despegue

En el Perú, la industria petroquímica aún está dando sus primeros pasos y se espera que los tres proyectos de plantas petroquímicas entren en operación dentro de un mediano plazo.

“Son proyectos de la petroquímica del metano para producir fertilizantes y también explosivos que no solamente servirán para cubrir el mercado interno, sino también probablemente el mercado internacional”, dice Daniel Cámac, viceministro de Energía.

Por lo pronto, Nitratos del Perú, del grupo Brescia y Sigdo Koppers de Chile, planea iniciar en el último trimestre de este año la construcción de su planta petroquímica en Paracas (Ica) para empezar a operar en 2013, con una inversión de US$ 650 millones.

Brasil tiene 14 grandes proyectos previstos entre 2011 y 2014.

En San Juan de Marcona (Ica), la empresa estadounidense CF Industries planea instalar una planta para producir urea que demandará una inversión de US$ 2.000 millones. Asimismo, Orica Nitratos Perú construirá una planta petroquímica para fabricar nitrato de amonio que empezaría a operar en 2013.

Además, Petroperú coordina con Petrobras y Braskem, ambas de Brasil, la fecha para iniciar el estudio de factibilidad del proyecto para construir una planta petroquímica en el Perú que abastecerá el gas proveniente del Lote 58 explorado por Petrobras.

Este lote no solo se encargará de proveer gas a este proyecto, sino también a todos los que están en camino, confirmó el ministro de Energía y Minas, Pedro Sánchez, al anunciar que el hallazgo de 1,7 trillones de pies cúbicos (TCF) que determinó Petrobras en el Lote 58 será destinado para abastecer de gas a las petroquímicas del sur, ya que estas solo podrían permitir la inversión necesaria para construir el Gasoducto Andino del Sur (GAS).

En tanto, a inicios de año, CF Industries y Nitratos del Perú presentaron al Ministerio de Energía y Minas (MEM) sus respectivos estudios de impacto ambiental (EIA). En el caso de la primera, esta deberá levantar cinco observaciones realizadas por la Dirección General de Asuntos Ambientales Energéticos (DGAAE).

Para Aurelio Ochoa, especialista en tema de hidrocarburos y director de Energy Consult, la cartera de proyectos petroquímicos de millonaria inversión se debe a que esta actividad genera seis veces más ingresos que utilizar el gas natural como insumo para generar energía (en industrias) o para explotarlo en su estado natural. “De ahí que se deba promover su desarrollo en el país”, dice.

Tanto interés genera este sector que los principales grupos económicos peruanos y multinacionales extranjeras son los artífices de estos proyectos. Hasta hoy las inversiones superan los US$ 2.150 millones teniendo como principales interesados al grupo Brescia, Gloria y Ajegroup, la brasileña Petrobras y la boliviana Petrolex.

“La decisión de estas empresas dependerá principalmente de asegurar el abastecimiento en el mediano plazo. Y, por su puesto, el precio del gas natural definirá cuán viable será ejecutar los proyectos”, dice Aurelio Ochoa, de Energy Consult.

Las obras del Gasoducto Andino del Sur comenzarán a fines de 2011.

No obstante, no solo las empresas privadas han dado anuncios y hecho avances importantes para impulsar la industria petroquímica. El Estado también ha ido trabajando para sentar las bases de este naciente sector. Para lograr este objetivo, el presidente Alan García promulgó la ley que declara de necesidad pública e interés nacional la promoción y el desarrollo de la industria petroquímica basada en el etano contenido en el gas natural en la zona sur del país.

Con esta medida, el mandatario peruano habilitó la construcción del gasoducto del sur del país, zona donde se desarrollarán estos proyectos y de paso dotará de gas natural al resto de industrias y hogares de las principales ciudades.

Con esta ley, las obras del proyecto del Gasoducto Andino del Sur se iniciarán a fines de 2011 por parte de la empresa Kuntur, en la que se considerará no solo la construcción de las plantas petroquímicas, sino también una planta de generación térmica, dotando a esta infraestructura de gran potencial para convertirse en un polo petroquímico.

De esta forma, el Perú se prepara para una nueva etapa de la industria petroquímica basada en el etano, que podría incentivar la participación de diversas industrias que pueden totalizar inversiones por US$ 10.000 millones, según el director general de Hidrocarburos del Ministerio de Energía y Minas, José Robles Freyre.

Y es que el país cuenta con muchas ventajas para convertirse en un polo petroquímico. Su ubicación en el Pacífico es uno de los atractivos para la instalación de plantas petroquímicas, pues facilitaría la exportación de la producción a los países de Asia. A este lado del Pacífico, la única planta petroquímica se encuentra ubicada en Chile (Tierra de Fuego), pese a que este país no produce gas natural. Por lo pronto, ya se colocó la primera piedra para lograr el sueño petroquímico; solo falta que todos los actores se alineen para hacerlo en el menor tiempo posible.


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